El cobre

¿De cuánto cobre disponemos?

El cobre se presenta de forma natural en la corteza terrestre, en una concentración de 67 partes por millón. Mientras que la mayoría de minas operan con concentraciones de cobre de entre 0,2% y 0,8%, algunos de los yacimientos más ricos, ubicados entre el centro y sur de África, pueden contener concentraciones de entre un 5% y un 6% de cobre.   

De acuerdo con el Servicio Geológico de los Estados Unidos (USGS), desde 1950, los informes han demostrado regularmente que siempre ha habido, de media, 40 años de reservas de cobre y más de 200 años de recursos disponibles. Según los últimos datos (USGS, 2013), las reservas de cobre conocidas están en torno a las 680 millones de toneladas. Sin embargo, los recursos totales son mucho mayores y las limitaciones de suministro a corto plazo, que a menudo dan lugar a tendencias alcistas en los precios, actúan como un estímulo para la exploración de nuevos yacimientos.

Las reservas son yacimientos que tras ser descubiertos, han sido evaluados y calificados como  rentables. Los recursos son más amplios e incluyen las reservas, yacimientos ya descubiertos y potencialmente rentables, así como yacimientos que aún no se han descubierto pero que se han detectado en estudios geológicos preliminares. Se calcula que los recursos de cobre superan los 3,000 millones de toneladas (USGS, 2013), sin incluir los vastos depósitos de cobre que se encuentran en nódulos del fondo marino y en yacimientos submarinos de sulfuros masivos.

Aunque las exploraciones actuales y futuras incrementarán tanto las reservas como los recursos, no debemos olvidar que es posible obtener cobre de la ingente cantidad que está en uso hoy en día. La recuperación de productos al final de su vida útil, la llamada "minería urbana", es una de las razones por las que, hoy en día, más del 40% de la demanda de cobre de los países miembros de la UE se cubre con el reciclaje.

En Europa, los mayores yacimientos conocidos se encuentran en Rusia y Polonia. Las minas comerciales también operan en Bulgaria, Finlandia, Portugal, España y Suecia. En 2010, la producción minera de la UE ascendió a 855.316 toneladas de cobre (fuente: BGS), alrededor del 5,3% de la producción mundial.

Europa es líder mundial en reciclaje de cobre

El reciclaje juega un papel muy importante en la disponibilidad del cobre, pues la producción primaria de cobre de hoy en día será el material reciclado del mañana. Durante la pasada década, más del 40% del uso de cobre de la UE provino del reciclaje. Las futuras tecnologías y políticas innovadoras deberían seguir contribuyendo a potenciar la eficiencia de recursos tanto para la extracción "primaria" de cobre como para el reciclaje de cobre "secundario".

La explotación minera es de vital importancia para responder a la demanda futura

Desde mediados de la década de los sesenta, la demanda mundial de cobre refinado ha aumentado en más del 250% (de 5 a 20 millones de toneladas). Para garantizar que haya suficiente cobre para responder a las futuras demandas de la sociedad, será necesario incrementar los niveles de recuperación y reciclaje, además de realizar inversiones considerables en la producción primaria (minería).

Invertir en el mañana: innovaciones en la minería y el reciclaje

La tecnología juega un papel muy importante a la hora de afrontar muchos de los retos necesarios para aumentar la producción de cobre. Las innovaciones de la industria del cobre:

  • aumentarán la tasa de éxito en la exploración tanto de minas más profundas como en zonas del mundo menos accesibles
  • crearán condiciones más seguras para operar en entornos más exigentes
  • reducirán el consumo de energía y agua
  • permitirán el procesamiento de menas más complejas (con componentes multimetálicos y no metálicos).

Disponibilidad del cobre a largo plazo

Según el modelo de flujos y existencias de cobre a nivel mundial desarrollado por el Fraunhofer Institute (Glöser, 2013), se calcula que dos tercios de las 550 millones de toneladas de cobre que se han producido desde 1900, todavía se encuentran en uso productivo.
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